2008 "Landelijk Wonen"

Gastvrij genieten in Château Valcreuse

Caroline en Alexander mogen zich sinds enige tijd kasteeldame en –heer noemen. Ze vervullen hun rol met verve, en vinden niets heerlijker dan gasten ontvangen in hun schitterende kasteel in de streek van La Creuse (Frankrijk). 
Wat voor velen altijd een droom zal blijven is voor Caroline en Alexander werkelijkheid geworden… Alexander was als kind al bezeten van kastelen en wist toen al dat “als ie later groot zou zijn ‘ hij ooit een kasteel zou hebben. Zo rond zijn zevenendertigste begon de zoektocht… Na eerst een tijdje in België te hebben gezocht, werd de zoektocht uitgebreid naar Frankrijk. 
“Alexander zit soms uren te surfen op het internet”, vertelt Caroline. Maar dat zou zijn vruchten afwerpen! Na een queeste van een jaar of twee stootte hij op een foto van een charmant kasteeltje dat te koop stond, maar de prijs lag niet binnen budget. Toen hij na een tijdje, al surfend terug tegenkwam, was de prijs gezakt en ze besloten om meteen ter plekke te gaan kijken. Zij beslisten nog dezelfde dag om het te kopen. 

Na de zoektocht, het werk 
“We kochten het van een dokterspaar uit Parijs dat het gebruikte als buitenverblijf,” vertelt Caroline. “Ze konden de verplaatsingen en het onderhoud echter niet meer opbrengen en geen van de vier kinderen was geïnteresseerd.”  Het kasteel was in zeer goede staat maar toch bleek er veel, heel veel werk aan de winkel! Caroline nam prompt een sabatical en als het laatste weekend van februari 2007 de koop rond is, zijn er al veel praktische beslissingen genomen. Ze contacteren lokale werklui voor schilderwerken, loodgieterij en elektriciteitswerken en die kunnen meteen aan de slag vanaf maart. Een bevriende binnenhuisarchitect wordt om hulp gevraagd en bijna de volledige inrichting wordt bij elkaar geshopt in één winkel: Walt, op de Italiëlei in Antwerpen. 

Heerlijk landgoed 
De werken bleven niet beperkt tot het kasteel, want er bleek een serieuze lap grond bij te horen, vijf hectare om precies te zijn! Die strekken zich uit van de straatkant tot aan de oevers van de Creuse (het smalste stuk) en van de rand van het dorp tot ver daarbuiten (het langste stuk). Als we het terrein wat later verkennen, doen we over het langste stuk toch een dikke tien minuten… Weliswaar op hakken en met heel veel uitleg, maar toch. Of om nog een idee te geven van de omvang: als Alexander het gras maait, is hij al snel een uur of vijf zoet! Het domein omvat een wijngaard, een zwembad, het kasteel, een conciërgewoning, een kippenren, een schapenwei,een notenbos, een moestuin en een boomgaard. Oef!
 
Housesitters.com 
Er moesten dringend extra manschappen worden gezocht, en Alexander vond de ideale formule op – waar anders – het worldwide web. “Na een paar uur surfen, kwam ik terecht op de site van housecarers.com. Het bleek een – voor ons Europeanen – totaal nieuw concept maar in Australië en Amerika is het razend populair. Het betreft mensen die voor een bepaalde tijd naar een land reizen met een toeristenvisum om op een huis te passen en eventueel wat klusjes op te knappen. Ik lanceerde meteen een oproep en kreeg in 1 week tijd ruim zeventig reacties. Ik stelde een vragenformulier op om mensen te kunnen screenen want ik zocht vooral mensen met verschillende vaardigheden om de vele uiteenlopende klussen op tijd klaar te krijgen. 

Uiteindelijk werden er drie keer vier mensen gekozen die telkens twee maanden zouden blijven. De ene bleek een uitstekende tuinier, de ander kon goed met de tractor overweg en weer iemand anders bleek in een vijfsterrenhotel te hebben gewerkt.” Ze werken vier uur per dag en dit twintig dagen per maand. Ze verblijven in de prachtige conciërgewoning en krijgen een budget om eten aan te kopen. Een unieke en goedkope manier om alles klaar te krijgen en vooral voor de opstartfase bleek het de ideale manier van werken. “De mensen die zo’n uitdaging aangaan zijn sowieso mensen met een open kijk op het leven en het klikte met iedereen. Voor hen is het ook een toffe manier om een land beter te leren kennen, want ze nemen gewoon deel aan het dagdagelijkse leven. Het levert soms hilarische momenten op als de Australische vrouwen naar de markt in het dorp gaan om aankopen te doen, “ zegt Caroline. 

De karakters en leeftijden zijn heel uiteenlopend maar een geval apart bleek Mahogany, een Australische vrouw van vooraan in de vijftig die al over de hele wereld op huizen heeft gepast. Ze bleek in vorige levens vrachtwagenchauffeur, danseres, actrice, bloemenverkoopster en nog zoveel meer te zijn geweest. Caroline: ”Ze kan echt alles! Ze verzorgt bloemenarrangementen, ze poetst het zwembad, kookt overheerlijke gerechten, hangt gordijnrails op … Ze is op korte tijd onmisbaar geworden en ze is ook de enige die zes maanden zal blijven.” Na die tijd wordt het project geëvalueerd en zal blijken of ze gebruik blijven maken van het housesittersysteem of overgaan op lokale werkkrachten. 

De wijngaard is dankzij een paar handymen weer tip top in orde en zou in het najaar een fles of duizend moeten opleveren. Het heeft bloed, zweet en tranen gekost om de wijngaard weer op punt te krijgen maar een fles wijn ontkurken uit je eigen wijngaard is natuurlijk niet mis en het past uitstekend bij Alexanders nieuwe status van kasteelheer. 

Goed ingeburgerd 
Dankzij al dat harde werk kon de openingsreceptie al plaatsvinden op 30 juni 2007 en alle notabelen van het dorp waren uitgenodigd en aanwezig. De lokale bevolking bleek hebben met open armen te ontvangen. De lokale bevolking bleek hen met open armen te ontvangen en ze werden nadien volop uitgenodigd voor openingen en recepties. 
Alexander:”Onze integratie verliep zo vlot mede dankzij onze inbreng in de plaatselijke hippodroom. Zes keer in het zomerseizoen worden er paardenkoersen georganiseerd die heel populair zijn in de streek, zowel voor de lokale bevolking als voor de notabelen. Wij sponsoren en in ruil krijgen wij toegang voor ons en onze gasten. Wij hebben ook een prijs in het leven geroepen: prix de Château Valcreuse, die wordt uitgereikt door Caroline aan de beste jockey. Achteraf organiseren we ter plekke nog een cocktailparty voor de jockeys, paardeneigenaars en gasten.” 

De perfecte gastvrouw 
Als Caroline ons een glaasje regionale Méthode Champenoise uitschenkt bij het zwembad wordt al snel duidelijk dat gasten verwennen haar tweede natuur is en echt niets is haar te veel. We krijgen er een lekker hapje bij en ze vertelt honderduit over het hard labeur, de bezienswaardigheden in de buurt en de paardrijlessen die ze net in de buurt heeft aangevat: “ik ben gebeten door de paardenmicrobe sinds we ons geëngageerd hebben in de Hippodroom. Het is ook nog eens een leuke manier om de streek wat te verkennen. De schoonheid van de omgeving heeft ons echt verrast… De uitgestrekte zonnebloemvelden, de akkers met de rollen hooibalen, middeleeuwse dorpjes… We wisten niet dat deze streek zoveel troeven had!” 

Ze weet ons te overtuigen en op onze ontdekkingstocht komen we dorpjes tegen zoals Angles-sur-l’anglin en Chauvigny, waar de tijd lijkt te hebben stilgestaan. We eten er pannenkoeken in een middeleeuwse gelagzaal waar we worden bediend door meisjes in traditionele klederdracht die bier en wijn serveren in stenen kruiken: charmant en lekker! Zowel sportieve gasten als cultuurzoekers en mensen met kinderen komen hier ruimschoots aan hun trekken. ’s Avonds schuiven we aan bij de barbecue die Caroline en Alexander houden ter ere van de housesitters. De wijn is goed, het eten voortreffelijk en het gezelschap zo mogelijk nog beter. We luisteren naar straffe verhalen tot in de vroege uurtjes. 

Kleinschalig kasteel 
Het kasteel dat dateert van 1850 is een pareltje en met veel smaak en respect opgeknapt en ingericht. Je voelt de grandeur van weleer, maar tegelijkertijd is het kleinschalige gezellig. Op het gelijkvloers kan je gebruik maken van een bar en speelkamer, een salon met open haard en een snookerkamer. Op de eerste verdieping bevinden zich rondom de authentieke wenteltrap de vier kamers. Het houtsnijwerk dat de gevel siert geeft het gebouw extra charme en de rozenstruiken die tegen de gevel opklimmen zijn stille getuigen van een rijke geschiedenis. Een staaltje van pure luxe en verwennerij treffen we wat later in onze prachtige suite aan. We hebben zicht op de vallei van de rivier La Creuse en kunnen met behulp van onze antieke telescoop mijlenver de omgeving afspeuren. A room with a view noemen ze dat dan! De inrichting is stijlvol in beige-bruine tinten, verfijnd en tot in de details uitgewerkt: de verzilverde badkameraccessoires, een reuze flatscreen-televisie met dvd’s, lakens van pure zijde en een volledig uitgeruste picknickmand. Die kan je door Caroline laten vullen en de fles wijn krijg je er zo bij. Een leuk idee, dus we besluiten om er de komende dagen zeker gebruik van te maken. 

Na een zalige nacht krijgen we een fantastisch ontbijt voorgeschoteld onder de eeuwenoude beuk, vlakbij het zwembad. Vers appelsiensap, regionale kazen, zelfgemaakte confituur, heerlijk geurend brood van de plaatselijke bakker en een lekkere omelet, wat de specialiteit van Alexander blijkt te zijn. We worden bediend door Lee-Ann uit Melbourne terwijl Kate uit Louisiana het zwembad onder handen neemt. Het housesittersysteem zorgt voor een exotische toets en ik vind het bijzonder charmant. We nemen ook een kijkje in de Asian Antique shop die zich op de benedenverdieping bevindt, een andere passie van het koppel. Het zijn mooie stukken met een gunstig prijskaartje. 

Picknick in stijl 
Na een duik in het zwembad besluiten we om met de Vespa en een supergevulde picknickmand de velden in te rijden. Als we een prachtig veld vol wilde bloemen tegenkomen kan niets ons nog tegenhouden om snel een prachtig boeket samen te stellen. De bloemen zijn om ter mooist. Wat verderop ligt de ideale plek om onze lunch te verorberen: een veld vol hooibalen onder een staalblauwe lucht. 

Levens veranderen 
Op wandelafstand ligt het dorpscentrum waar er dagelijks één file valt te bespeuren… aan de bron van La Roche Posay, waar iedereen gratis zijn ‘bidon’ kan komen vullen. Het is water met een hoog gehalte aan selenium en calcium en één glas per dag zou je de eeuwige jeugd schenken. Het wordt ook gebruikt in de plaatselijke thermen waar mensen van heinde en verre naartoe komen, vooral om medicinale redenen zoals psoriasis, eczeem en brandwonden en het werd in 1998 als eerste thermen onderscheiden met het ISO 9002-certificaat. 

Het geneeskrachtige water wordt aangewend in de vorm van douches, baden, en verstuivingen in combinatie met het drinken van het kostbare goedje. Aan de overkant ligt het Balnéo-thermaal centrum Mélusine dat zich meer focust op schoonheidsverzorgingen. Hier kan je terecht voor balnéotherarieën, gelaatsverzorgingen, massages… waarbij gebruik wordt gemaakt van producten op basis van het bronwater. Revolutionair is het recent geopend ‘Atelier de maquillage correcteur’ waar met de producten van het alom gekende merk La Roche Posay (hier uitsluitend in de apotheek te verkrijgen) ongeziene resultaten worden verkregen. Mensen met zware acné, brandwonden en eczeem wordt hier aangeleerd hoe ze zich kunnen opmaken zodat hun aandoeningen quasi onzichtbaar worden. Een jong meisje dat zich net in de make-upstoel heeft plaatsgenomen zien we transformeren van een puber met acné tot een pracht van een jonge dame, wat een verschil. 

De dame die de make-up verzorgt beaamt: “Ca change des vies!” Twee maal per week is er in het centrum een marktje met lokale specialiteiten zoals honing, schapen- en geitenkaas, wijn en andere lekkernijen waar het hele dorp zijn aankopen komt doen. Wat verderop in de schaduw van de platanen lijken een paar groepjes mannen zich niets van al die drukte aan te trekken, ze gaan onverstoord verder met hun spelletje petanque en kijken alleen maar even geamuseerd op als ze door ons vereeuwigd worden. 

La Roche Posay is niet erg toeristisch en vele mensen kennen het alleen van de schoonheidsproducten die ze –al dan niet- dagelijks gebruiken maar ik heb het alleszins aan mijn favorietenlijst toegevoegd. Wie er eens tussenuit wil en rust en natuur hoog in het vaandel draagt moet hier zeker eens komen ontstressen. Als je dan nog eens op en top verwend wordt in een romantisch kasteel, dan verzeker ik je … hier kom je terug … Al was het maar om je ‘bidon’ nog eens te komen bijvullen.

2008 "De Morgen"

Lezers tippen lezers: Fluwelen kasteel bij Parijs 

Wil je je eens echt prins en prinses voelen, dan moet je naar Roche Posay rijden, drie uurtjes onder Parijs. Dat is hét kuuroord van Frankrijk, en in de spa's wordt het water van Roche Posay gebruikt, dat als bijnaam 'Eau de Velours' of fluwelen water heeft gekregen. We logeerden er in het kasteel van Valcreuse. Het is prachtig gelegen aan de rand van het dorpje en heel stijlvol ingericht. Van het onthaal tot het slapengaan, aan elk detail is gedacht. De foto's op het web zeggen niets in vergelijking met de werkelijkheid: de pooltafel is prachtig, de inkomhal betoverend, het salon heel uitnodigend en de tuin werkelijk een juweeltje. Ze hebben er een wijngaard aangelegd, en dit jaar hebben ze zelfs hun eerste wijnoogst binnengehaald. (Akke Beadle) 

2009 "Het Laatste Nieuws"

Vijf toppers uit de nieuwe Logeren bij Belgen

De editie 2010 van de succesrijke gids "Logeren bij Belgen in Frankrijk" is uit en bevat ruim 70 nieuwe adressen van landgenoten die zich hebben gevestigd bij onze zuiderburen en een chambre d'hôte openden. Wij vroegen een auteur Erwin De Decker ons zijn vijf opvallendste nieuwskomers ter verklappen.

Château Valcreuse in Poitou-Charentes
"Vijf hectaren groot kasteeldomein uit 1850 met vijf luxueus ingerichte suites. Er is een eigen wijngaard en een boomgaard. Omgeving geschikt om te fietsen en te wandelen, paard te rijden en te golfen. De kastelen van de Loire liggen ook dicht bij."
Meer info : www.chateauvalcreuse.com of tel. 0033 / 549 20 24 85.

verschenen op 31 oktober 2009 in Het Laatste Nieuws

 

2009 "Ariadne at Home"

Een droom wordt werkelijkheid

Als klein jongentje fantaseerde Alexander Siera over een eigen kasteel, als 37-jarige ziet hij zijn droom in vervulling gaan. Samen met zijn vrouw Caroline is hij nu eigenaar van Château Valcreuse, een negentiende-eeuws kasteel en chambres d’hôtes. 

Ontelbare uren surfen over het web zetten Alexander na een intensieve zoektocht van twee jaar op het spoor van een charmant Frans kasteeltje, idyllische gelegen in de vallei van rivier La Creuse. Precies wat hij zoekt, maar helaas ver boven zijn budget. Als hij het later opnieuw tegenkomt en de prijs blijkt te zijn gezakt, reizen de Antwerpenaar en zijn vrouw Caroline Picqueur onmiddellijk af naar Midden-Frankrijk. 
Caroline:”We werden al verrast door de schoonheid van het gebied. De uitgestrekte zonnebloemvelden, de akkers met hooibalen, de middeleeuwse dorpjes …” Eenmaal bij het kasteel, wordt Alexanders jarenlange geduld ruimschoots beloond: ze worden ter plekke verliefd en beslissen nog diezelfde dag het kasteel aan te kopen. 

Paradijs in de vallei 
Château Valcreuse is gebouwd in 1850, vlakbij het middeleeuwse dorp La Roche Posay, in de regio Poitou-Charentes. De zandgele muren rijzen statig op tussen het groen; houtsnijwerk en romantische klimrozen sieren de gevel. Het kasteel ligt op een stuk grond van maar liefst 5 hectare, dat zich uitstrekt van de straat tot aan de oevers van de rivier en van de rand van het dorp tot daar ver buiten. Behalve het intieme kasteel met al zijn mooie authentieke kenmerken, waaronder een majestueuze wenteltrap, ontdekken Alexander en Caroline er een wijngaard, een zwembad, een fraaie conciërgewoning, een kippenren en schapenwei, een notenbos, moestuin en boomgaard. Een paradijs, maar ook een flinke hoeveelheid werk. 
Caroline :”We kochten het kasteel van een doktersechtpaar uit Parijs, met vier kinderen. Ze gebruikten het als buitenverblijf, maar konden het heen en weer gereis en al het onderhoud niet meer opbrengen. Het domein verkeerde in een heel goede staat, maar er was toch veel te doen.” De kersverse kasteelheer en –dame contracteren lokale werklui voor schilders-, loodgieters- en elektrawerkzaamheden; een bevriende binnenhuisarchitect wordt om hulp gevraagd en de elegante inrichting wordt, heel overzichtelijk, in één winkel bij elkaar geshopt: Walt, op de Antwerpse Frankrijklei. Vijf kamers worden omgetoverd tot gastvrije chambres d’hôtes, waarvan één prachtige suite. Maar dan wacht nog al het buitenwerk… 

Avonturiers in de wijngaard 
Op zoek naar extra manschappen stuit Alexander op de site www.housecarers.com .“Het bleek een voor ons totaal nieuw concept dat in Australië en Amerika razend populair is. Het gaat om mensen die voor een bepaalde tijd naar het buitenland reizen om op een huis te passen en eventueel klusjes op te knappen. Ik lanceerde meteen een oproep en kreeg in één week ruim zeventig reacties. Uiteindelijk zijn hier drie keer vier mensen geweest, voor een periode van twee maanden. De een was een uitstekende tuinier, de ander kon goed met een tractor overweg en weer iemand anders bleek in een vijfsterrenhotel te hebben gewerkt. Ze verbleven in de conciërgewoning, werkten vier uren per dag en kregen een budget om eten te kopen. Een unieke, budgetvriendelijke manier om alles klaar te krijgen.“ Caroline: “En interessant. De mensen die zo’n uitdaging aangaan, hebben sowieso een open kijk op het leven, en je krijgt de meest uiteenlopende personen over de vloer. Zo is er nu Mahogany, een Australische die al als vrachtwagenchauffeur, danseres, actrice, bloemenverkoopster en nog veel meer actief is geweest. Zij kan alles en is inmiddels onmisbaar!” De avonturiers nemen onder meer de wijngaard onder handen. Als ook die weer tiptop in orde is, wordt de mooiste fles uit de kelder gehaald: het kasteel kan officieel worden geopend. 

Veld vol wilde bloemen 
Op 30 juni 2007 verzamelen buurtbewoners en alle notabelen uit het dorp zich onder de eeuwenoude beuk bij het zwembad voor de openingsreceptie. Alexander:” Iedereen was uitgenodigd en gekomen. De lokale bevolking heeft ons echt met open armen ontvangen; vanaf het begin werden we zelf uitgenodigd voor feestelijke gelegenheden. Door lid te worden van de plaatselijke paardenclub, verliep onze integratie nog beter.” Intussen hebben de Belgen zich ontpopt als een Bourgondische gastheer en –vrouw. Zo wacht iedere gast een picknickmand die door Caroline gevuld kan worden met lokale lekkernijen en een fles wijn uit eigen gaard. Om mee te nemen tijdens een tocht door de omgeving , voor een lunch in het veld, omringd door hooibalen en wilde bloemen.

2009 "Genieten"

Château de charme in Poitou-Charentes

Het begon als een jongensdroom. Om ooit kasteelheer in Frankrijk te worden. In Poitou-Charentes, op de grens met de Loirestreek, vonden Alexander Siera en Caroline Picqueur precies wat ze zochten: een château de charme uit 1849, eclectisch mooi en met een wijngaard toe. Vijf kamers zijn er, perfect om die jongensdroom te delen. 

“We waren al enkele jaren op zoek”, steekt Alexander van wal. ‘Tot we Château Valcreuse ontdekten. Online nota bene. Toen we het voor het eerst zagen, waren we meteen verkocht. Ondanks een vrij sjofel interieur en een regio die we amper kenden. Maar het klikte. Pas nadien hoorden we dat het kasteel in de Franse literatuur beschreven wordt als een van de meest romantische van het land.” Ze kochten het kasteel van een Parijs doktersechtpaar, dat het onderhoud en de verplaatsingen niet meer zag zitten en bij geen van hun vier kinderen interesse zag om de volgende eigenaar te worden. Gevolg: het pand kwam begin 2007 in Belgische handen en werd onder handen genomen. “Nog voor de koop in februari rond was, hadden we al contact met lokale werklui voor schilderwerken, loodgieterij en schrijnwerkerij en die konden begin maart direct aan de slag. Dat was nodig aangezien we een bijzonder strakke deadline voor ogen hadden: 30 juni 2007, vier maanden later om precies te zijn. Zelfs de nacht voor de openingsreceptie waren we nog gordijnen aan het hangen”, lacht Caroline. De vooropgestelde datum werd glansrijk gehaald en eind juni verzamelden sympathisanten en notabelen onder de eeuwenoude beukenboom in de tuin voor een glas champagne en hapjes, Belgische pralines incluis. “Goed ter bevordering van de integratie.” 

Snooker en Formule 1 
Voor de inrichting van het kasteel deed het koppel een beroep op een bevriend binnenhuisarchitect en werd bijna de integrale inboedel bij elkaar geshopt in de Antwerpse interieurwinkel Walt. “Tijdloos mooi, vrij strak en toch met een hoog thuisgehalte, dat was het opzet.” Het resultaat mag gezien worden, met dank aan de ruime vertrekken met parketvloer en grote ramen die het meubilair perfect tot hun recht laten komen. De inkomhal start in stijl: een majestueze wenteltrap met fijn houtsnijwerk leidt naar de eerste etage. In een glazen toonbank liggen brochures en folders van de bezienswaardigheden in de regio. Op het gelijkvloers kom je rechts in de ‘men’s room’ met een snookertafel en foto’s van oude Formule 1-wagens aan de muur. Ernaast nodigt een mooi, op maat gemaakt salon rond een haardvuur uit om een van de internationale magazines of kunstboeken te doorbladeren. Aan de achterzijde van het pand zijn een bar en een eetkamer met een grote, houten tafel ondergebracht. Deze laatste sluit aan op de keuken, die bij de aankoop in perfecte staat was en waaraan enkel een inoxen eiland werd toegevoegd. “Eigenlijk hebben we nergens grote breek- of restauratiewerken moeten uitvoeren”, vertelt Alexander. “Het was eerder een kwestie van ontmantelen en optimaal gebruik maken van de troeven die het kasteel al had, maar voordien soms verborgen bleven.” 

Picknick op de kamer 
De vijf gastenkamers zijn juweeltjes. Allen hebben een boxspring met beddengoed van zacht katoensatijn, parketvloer, en een badkamer met bad of douche, naargelang de kamer. Op je flatscreenscherm kan je geen tv kijken – een bewuste keuze van de eigenaars – maar wel een filmpje naar keuze uit de uitgebreide dvd-bibliotheek. Leuke extra’s zijn de antieken telescoop waarmee je het groene heuvellandschap van nabij kan bewonderen en een picknickmand, die al een flesje wijn bevat maar ter plekke gevuld kan worden voor een daguitstap of fietstochtje. De kamers vooraan hebben een mini-terrasje, die aan de achterzijde kunnen dan weer een magnifiek uitzicht over La Creuse voorleggen. Tot zover ‘le château’ zelve. De échte ontdekkingstocht start in het domein rondom. “Vijf hectare om precies te zijn. Om het gras te maaien, zijn we toch snel een dagje zoet.” De tuin herbergt aan de kant van het dorp een reusachtige cederboom met een familieschommel, een ‘jeu de boules’-baan, zwembad, pergola, buitenterras met gasbarbecue én wijngaard. “Goed voor ruim driehonderd flessen per jaar”, licht Alexander toe. “Helaas is onze eerste oogst mislukt, maar de volgende lichting ziet er gelukkig wel veelbelovend uit. Ik droom nu al van ons eerste glas zelfgemaakte wijn.” Tips en advies rond het snoeien, besproeien en oogsten krijgen ze van een bevriende vinicultrice Gaëlle Charbonnier die ze op de markt in La Roche Posay leerden kennen. “In afwachting van, levert zij onze huiswijn.” Parallel met het kasteel loopt La Creuse, die de tuin idyllisch scheidt van de achterliggende koolzaadvelden. En aan de andere kant van het kasteel ligt de Tuin van Eden, met een uitgebreide fruitboomgaard, een heus bamboebos, moestuintje en enkele eeuwenoude notelaars. Enkel Adam en Eva ontbreken hier. 

Housecarers.com 
Een groot domein vergt veel werk, maar ook daarvoor vonden Alexander en Caroline de geknipte oplossing. Alexander: “Ten tijde van onze aankoop ontdekte ik de website housecarers.com, waarop mensen zich aanbieden die in ruil voor kost en inwoon klusjes helpen opknappen. In Amerika en Australië bleek die formule al razend populair, maar hier in Europa was ze nog minder bekend.” Zo gezegd, zo gedaan. Er werd een oproep geplaatst, die meteen een zeventigtal gegadigden opleverde. “We selecteerden hieruit vijf koppels die ons tijdens het eerste jaar geholpen hebben met de voorbereidingen van onze chambres d’hôtes en het onthaal van onze eerste gasten. Elk had zijn eigen specialiteit, wat de samenwerking alleen maar boeiender maakte. De ene was metselaar, de andere had ooit gewerkt in een vijfsterrenrestaurant. We hebben hier ooit zelfs een Australische dame op visite gehad, die bijzonder allround was en er een carrière als vrachtwagenchauffeur, bloemenverkoopster en actrice op had zitten.” Vandaag is de Canadese Marilyn, een onderwijzeres (eventueel “home economics” erbij zetten) op rust, te gast. Sinds begin dit jaar heeft Château Valcreuse ook vaste huisbewaarders, een Frans koppel dat met hun dochter permanent naar de conciërgewoning naast het kasteel is verhuisd. “Voorlopig zijn we in de winterperiode nog in België, en dan is het toch geruststellend als hier iemand een oogje in het zeil houdt. Bovendien is er altijd werk in de tuin.” 

Koninklijk kuren 
Dat Alexander en Caroline hun rol als gastheer en –vrouw met verve vervullen, wordt al duidelijk aan het ontbijt. Tafel buiten mooi gedekt, bloempje uit de tuin als decoratie, glaasje versgeperst sinaasappelsap en yoghurt met frambozen van eigen teelt als appetizer. Het buffet heeft nog een assortiment broodjes, Franse kazen, charcuterie, maar ook omelet en seizoensfruit in de aanbieding. Dit is genieten, niet alleen op culinair vlak maar ook van het ‘vaste’ kader: rust, groen, tijdloosheid. “Onze gasten bepalen zelf wanneer ze willen ontbijten, geen deadlines hier.” Het belooft een mooie dag te worden, en onze gastvrouw tipt de markt in La Roche Posay. “Ideaal om de lokale sfeer op te snuiven. Verwacht je niet aan grote merken, maar eerder aan lokale lekkernijen, aangeboden door de boer zelve.” In concreto zijn dat kraampjes die oesters, honing, groenten en fruit, maar ook ‘fromages de chèvre’ en ‘vin du territoire’ verkopen. In hetzelfde dorp proef je aan een bron thermaal water, dat eeuwige gezondheid belooft. La Roche Posay was in vervlogen tijden een gerenommeerd kuuroord, waar koninklijke families graag naartoe trokken. Vandaag biedt het dorp nog een spa, waar je zowel voor medicinale als welness-behandelingen, balneotherapie en make-up-workshops terecht kan. 

Middeleeuwse beauté 
’s Middags verhuizen we naar Angles-sur-l’Anglin, l’un des plus beaux villages de France, op amper een kwartiertje rijden van het kasteel. Vanop de burcht heb je hier een prachtig zicht op het groene heuvellandschap. Een landschap zonder hoogbouw, lintbebouwing, druk verkeer. In de benedenstad genieten we op het terrasje van La Grange des Dames – uitgebaat door vier lokale dames – van een hartige crêpe met gegrilde seizoensgroenten. In de zomer kan het hier aardig druk zijn, zo vertelt Caroline, maar vandaag wanen we ons nog even alleen op de wereld en daar zijn we niet rouwig om. Onze volgende etappe heet Chauvigny, nog zo’n middeleeuwse beauté. Het dorp telt diverse kunstateliers, waaronder een artisanale glasblazerij, en een idyllisch dorpsplein waar je prijsvriendelijk kan borrelen of tafelen. “In de zomer gaat hier dagelijks een roofvogelshow door, altijd zeer op prijs gesteld door onze jongste bezoekers”, aldus Caroline. “We wonen hier ondertussen bijna drie jaar, en we blijven ontdekken. Van een hippodroom tot een burcht, en van een leuke antiquair tot een nieuw toprestaurant. Bovendien ben je al op een uurtje rijden van zowel de kust als van het eerste Loire-kasteel.” 

De avond valt. Het aperitief wordt geschonken op het buitenterras, aan het zwembad en naast de pergola. Toekomstplannen? Bij de vleet. Ooit wordt het kippenhok omgebouwd tot een restaurant, waar zowel gasten als passanten kunnen dineren. En langs de Creuse komt er volgende zomer een wandelpad, dat leidt naar een steiger annex bootje. Of ze in de toekomst definitief willen emigreren? “Wie weet. Als het van ons dochtertje Florence (tien maanden oud, nvdr) afhangt, misschien wel. Die voelt zich hier perfect thuis.” Het begon als een meisjesdroom. Om ooit kasteeldame in Frankrijk te worden. 

<KADER> 
PRAKTISCH 
Château Valcreuse 
Route de Lésigny, 86270 La Roche Posay 
www.chateauvalcreuse.com 
PRIJS: vanaf € 120 tot € 180 per kamer per nacht, uitgebreid ontbijtbuffet, WiFi-internetverbinding op de kamer en gebruik van fietsen inbegrepen. Table d’hôtes op aanvraag. 
La Roche Posay ligt op 630 km van Brussel. 



20 manieren om van Poitou-Charentes te genieten zoals Caroline Picqueur en Alexander Siera 

Eten en drinken 
1. Couleur locale 

“Elke dinsdag- en vrijdagvoormiddag is er in La Roche Posay een gezellige markt met streekproducten, waar we ondertussen vaste klant zijn. Naast biologisch geteelde groenten en fruit koop je hier ook geitenkaasjes, artisanale honing, charcuterie en wijn. Hier leerden we trouwens Gaëlle Charbonnier kennen, een jonge ‘viticultrice’ met een eigen domein in Saint-Romain-sur-Cher. Sindsdien levert zij onze huiswijn én geeft ze tips om onze wijngaard te onderhouden.” 
(Domaine de la Blinière, 3 Chemin de la Blinière, 41140 Saint-Romain-sur-Cher. Tel. +33 254/71.48.60, gaellecharbonnier@wanadoo.fr) 

2. Déjeuner sur l’herbe 
“Picknicken lijkt hier wel een volkssport. Geregeld staan georganiseerde dorpspickniks op de agenda, en die zijn razendpopulair. Voor ons een reden om elke kamer uit te rusten met een heuse picknickmand annex flesje wijn, die wij desgewenst ook vullen voor een daguitstap. Hoewel je met La Creuse die langs onze tuin stroomt, niet ver hoeft te gaan voor een idyllisch ‘buiteneetplekje’.” 

3. Pannenkoek met kant 
“Angles-sur-l’Anglin is één van de mooiste Franse dorpjes, bekend om zijn kantwerk. Vanop de burcht word je er getrakteerd op een fenomenaal zicht. Na afloop komen we graag op adem in La Grange des Dames, een voormalig souvenirwinkeltje, maar nu een geliefd lunchadres dat wordt uitgebaat door vier dames. Op de kaart staan zoete en hartige pannenkoeken, maar ook salades en artisanaal bereid ijs.” 
(La Grange des Dames, 11 rue du Château, 86260 Angles-sur-l’Anglin, www.anglessuranglin.com

4. Maigret de canard 
“Voor lekkere streekgerechten gaan we naar Hôtel de l’Image in Preuilly-sur-Claise of Chez Grand’Ma in Le Grand-Pressigny. Hier krijg je al een viergangendiner vanaf 16 euro. Ons favoriete menu start met foie gras, gevolgd door maigret de canard met een heerlijke peperroomsaus, een kaasbordje en als dessert een huisgemaakte tarte tatin.” 
(Hôtel de l’Image, 13 Place des Halles, 37290 Preuilly-sur-Claise, tel. +33 247/94.50.07 en Chez Grand’Ma, 10-12 Grande Rue, 37350 Le Grand-Pressigny, tel. +33 247/91.09.09) 

5. Gastronomie op gazon 
“Gastronomisch tafelen kan je in La Gourmandine, een kasteelrestaurant in Châtellerault. De jonge chef-kok David Seguin gaat er creatief om met traditionele ‘plats’, de bediening is comme il faut, maar toch niet te stijfdeftig. Bij goed weer is een plekje in de tuin een aanrader.” 
(La Gourmandine, 22 Avenue Président Wilson, 86100 Châtellerault, www.la-gourmandine.com

6. Sterren proeven 
“Een van de allerbeste restaurants in de regio is La Promenade van sterrenchef Jacky Dallais. Dit is genieten vanaf de exquise aperitiefhapjes tot het hemelse dessert. Bovendien heeft dit huis een uitgebreide wijnkelder met zowel lokale als internationaal vermaarde labels.” 
(La Promenade, 11 rue du Savoureux, 37350 Le Petit-Pressigny, tel. +33 247/94.93.52) 

Actief 
7. Op twee wielen
 
“Fietsen langs la Creuse of door de groene landerijen, is de ideale manier om op eigen tempo van de natuur te genieten. Voor onze gasten zijn er op het domein permanent fietsen gratis beschikbaar.” 

8. Te paard 
“In onze straat is er een leuke manège waar je terecht kan voor een rijles of natuurwandeling in groep, ook geschikt voor beginners. Je betaalt ongeveer 15 euro per uur. Voor wie liever toekijkt, is er Hippodrome de La Gâtinière waar geregeld levendige paardenkoersen doorgaan.” 
(Centre Equestre La Gâtinière, Route de Lésigny, 86270 La Roche-Posay, www.la-gatiniere.com. Hippodrome de La Gâtinière, Route de Lésigny, 86270 La Roche Posay) 

9. Golf à gogo 
“In La Roche Posay is er een 18-holes golfbaan met een mooi parcours in het groen. Heel tof om er een initiatieles voor je ganse gezelschap te reserveren.” 
(Golf du Connétable, Parc Thermal, 86270 La Roche-Posay, tel. +33 549/86.25.10, www.golf-larocheposay.fr

10. Volg de gids 
“Er vertrekken verschillende lusvormige wandelroutes aan het kasteel, die je naar eigen believen kan samenstellen. Een aanrader is ook de geleide dorpswandeling die elke dinsdagmiddag aan het gemeentehuis van La Roche Posay vertrekt. Of een tocht doorheen het Natuurpark van La Brenne, gekend om zijn duizenden meertjes.” 
(www.parc-naturel-brenne.fr

11. Ter land, ter zee en… in de lucht 
“Zelf nog niet gedaan, maar het staat wel bovenaan ons to do-lijstje: een ballonvaart over de meest pittoreske plekjes van de regio. Voor een ‘discovery flight’ van drie uur met één uur ballonvaart betaal je 150 euro per persoon.” 
(Association Vent de la Liberté, tel. +33 549/23.56.57) 

Wellness 
12. To spa or not to spa
 
“La Roche Posay is bekend omwille van zijn geneeskrachtig bronwater. Een kuur in de thermen is dan ook een must. De behandelingen zijn erg goed, maar het kader mist wel een luxueuze uitstraling.” 
(www.la-roche-posay.info

Cultuur 
13. Aan de Loire
 
“De grote châteaux van de Loire liggen op een uurtje rijden. Onze topper is Château de Villandry omwille van zijn vijf hectare prachtig aangelegde tuinen: waterpartijen, bloemen, kruiden en groenten wisselen elkaar af. De tuinen worden twee keer per jaar volledig heraangelegd.” 
(www.chateauvillandry.com

14. Kasteel bis 
“Dichterbij is ook Château d’Azay-le-Ferron een bezoekje waard. Het kasteel heeft een rijke architecturale geschiedenis uit de 15de tot de 18de eeuw. In de zomer hebben ze hier een uitgebreide activiteitenkalender.” 
(www.chateau-azay-le-ferron.com

15. Middeleeuwse kunst 
“Chauvigny is een middeleeuws stadje waar je heerlijk kunt wandelen. Er zijn diverse kunstateliers, en vooral de artisanale glasblazer is leuk om te zien. Onze gasten die eten in restaurant Les Choucas op het plein, krijgen een aperitiefje van het huis aangeboden.” 
(Les Choucas, Place du Donjon, 86300 Chauvigny, www.leschoucas.net

Leuk met kinderen 

16. Na-apen
 
“In La Vallée des Singes kan je op meer dan 15 hectare ruim 350 apen bewonderen die er in de vrije natuur leven. Er zijn ook diverse kindvriendelijke activiteiten zoals een poppentheater, speeltuin, gorilla-tentoonstelling,…” 
(La Vallée des Singes, 86700 Romagne, www.la-vallee-des-singes.fr

17. Vogelvrij 
“In het middeleeuws stadscentrum van Chauvigny is de roofvogelschow een aanrader om te bezoeken met kinderen. Tijdens het hoogseizoen gaan er dagelijks zelfs drie spektakels door: om 11u, 15u en 17u.” 
(Les Géants du Ciel, Cité Médievale, 86300 Chauvigny, www.geantsduciel.com

18. Dieren van de toekomst 
“Eén van de bekendste attractieparken van Frankrijk is Futuruscope, op enkele kilometers van Poitiers. Recent is de attractie ‘De dieren van de toekomst’ met een interactieve safari waarbij je in 3D dieren kan zien zoals ze leven binnen 5 à 200 miljoen jaar.” 
(www.futuroscope.fr en www.lesanimauxdufutur.com

Shopping 
19. Haven in zicht 

“La Rochelle is een historisch havenstadje aan de zee met een heel gezellige sfeer, leuke winkels en terrasjes, ideaal als daguitstap. Op ongeveer een uurtje rijden. Voor de liefhebbers: Île de Ré ligt hier vlakbij.” 
(www.larochelle-tourisme.com

20. Tour de Tours 
“Wie een uitgebreidere shopping voor ogen heeft en ook de gekende labels wil kopen, verwijs ik graag door naar Tours, een levendige studentenstad met een uitgebreid aanbod aan eet- en winkelgelegenheden. Je kan hier trouwens mooie wandelingen maken op de paden langs de rivier de Loire en de Cher.” 
(www.ligeris.com
 

2010 "Het Laatste Nieuws"

Leren koken op Belgisch kasteel in Frankrijk

Wil je je kookkunsten naar een hoger niveau brengen in hét land van de gastronomie? Le Calabash in Yzeures-sur-Creuse, in het Franse departement Indre-et-Loire, biedt hoogstaande kookcursussen aan, mét vijf overnachtingen in een prachtige kasteel-chambre d'hôte in de buurt, met Belgische uitbaters.

Gastheer is de Zuid-Afrikaanse topchef Sidney Bond; samen met zijn vrouw Alison, die patissier is. Sidney kookte zowat over de hele wereld, van Zuid-Afrika tot Londen, waar hij eerste chef was in Le Meridien. Toch koos hij voor een bestaan ver weg van de drukte en de jetset. Het dorpje Yzeures-sur-Creuse is piepklein, maar authentiek en ligt in een streek die bekend staat voor haar geitenkazen en wijnen. Sidney biedt een hele fijne keuken aan met hoogwaardige ingrediënten.

Het vierdaagse arrangement is een echte aanrader. Je overnacht in pure luxe in Château Valcreuse, na het ontbijt word je opgepikt door Sidney en ga je in hun kookatelier van start. Je leert er verschillende kooktechnieken. Alison leert je zelf ijs en andere desserts maken, je gaat samen met Sidney naar een lokale markt inkopen doen, je gaat wijnproeven, lunchen in een traditionele bistro en zelfs dineren in een Michelin-sterrenrestaurant. Je gaat naar huis met een map vol recepten en een hoofd boordevol kookinspiratie.

Het arrangement met overnachtingen kost 1.660 euro per persoon op basis van twee personen, alles inbegrepen.
 

2010 "De Morgen"

Vlaamse kastelen vinden tweede leven als bed&breakfast of hotel

Heb je je prins of prinses gevonden? Dan ontbreekt alleen nog een kasteel. De kastelen van de Loire zijn het best bekend, maar waarom niet naar een kasteel in Vlaanderen? Steeds meer eeuwenoude kastelen toveren zichzelf om tot b&b of hotel. 

Door Katrijn Serneels 

Voor koppels is het romantisch, kinderen vinden het avontuurlijk en voelen zich meteen een ridder of prinses. Dat zegt Anne Mulder over slapen in een kasteel en zij kan het weten. Vijf jaar geleden richtte ze de organisatie Kasteelovernachtingen op, waarvoor ze zo'n 100 kastelen persoonlijk bezocht. "Nederland telt zo'n 300 kastelen, België 300, Frankrijk 30.000. In Nederland zien ze er meer uit als forten met dikke vestingsmuren en zijn ze eerder stoer dan elegant. In België ligt de sprookjesfactor van kastelen hoger, en in Duitsland en Frankrijk krijg je soms echte 'suikertaarten': kastelen met torens, trapjes en vele tierlantijnen. Kasteel Neuschwanstein in Duitsland, dat model stond voor het kasteel in Disneyland, is daar het beste voorbeeld van," zegt Anne Mulder. 

Op zoek naar de prins 
Veel echte prinsen of gravinnen vind je niet meer in kastelen. "Ik zoek maar naar die prins, maar ik vind hem niet," lacht Mulder. "Het aantal edellieden dat je persoonlijk ontvangt in hun kasteel is een verwaarloosbaar klein percentage. Toch bestaan ze: in Chateau de Boucéel, niet ver van Mont Saint Michel heten de graaf en gravin je welkom. Ze wonen in een pareltje van een kasteel en het zijn heerlijk warme mensen. Jammer genoeg zijn er tussen de adellijke kinderen ook vaak familieruzies, die kunnen leiden tot de verkoop van het voorouderlijk kasteel. De laatste erfgenamen verkiezen ook vaak een modern leven, geen kasteelleven. Daarom neemt het aantal kastelen waarin je kan overnachten ook toe: de nieuwe eigenaars maken er hotels of b&b's van." Of verbouwen ze zelfs tot appartementen voor vakantieverhuur. In Spa kan je een appartement van een halve kasteelverdieping groot huren voor een weekend of week (www.new-castle.be). 

Tweede leven 
In Duitsland kwamen er in 2009 maar liefst 50 nieuwe kasteellogies op de markt. Ook in Vlaanderen zijn de voorbeelden legio: recent vonden Kasteel Altembrouck, Kasteel Ter Rivieren, Slot Pietersheim en Kasteel Heyde Dijck een tweede leven als b&b of hotel. "Vaak kopen mensen een kasteel, en vinden ze het een beetje groot om de hele tijd alleen in te wonen. Er gastenkamers in maken zorgt voor meer volk over de vloer. Het draagt ook bij tot de kosten van het onderhoud van zo'n gebouw en het domein dat er bijhoort. Rijk ga je er niet van worden: wie dit doet om veel winst te maken, komt vaak bedrogen uit. Als er bij de renovatie van een gewoon huis al een paar lijken uit de kast vallen, dan is dat bij een kasteel zeker het geval." Dat ondervond ook Johan Sagis, die vier jaar geleden Slot Pietersheim in Lanaken kocht. "De eerste verdieping, waar we kamers wilden maken voor gasten, was in slechte staat. Maar het was nog veel erger gesteld dan we dachten: we hebben alles moeten strippen tot op de balken. We hebben gered wat er te redden valt en de authentieke elementen die we de moeite waard vonden, hebben we in ere hersteld. Zo staan er in de gerenoveerde kamers nu originele meubels van de prins de Merode, zoals een met goud omrande spiegel.." 

Ziel & Zen 
Bij renovaties gaat het er soms ook anders aan toe, weet Anne Mulder: "Ik bezoek de kastelen die ik aanbied op de website persoonlijk: heel wat kastelen zijn hotels waar de ziel uit verdwenen is. De kamers zijn er soms even uniform als in een Ibishotel. Een keten die kastelen wel met veel respect renoveert, is Martin's Hotels. Ze hebben zelfs een parfum dat ze in de gangen en kamers verspreiden, om het een kasteelsfeer te geven. Ik vond het zo lekker ruiken dat ik een flesje kocht voor bij mij thuis." 

"De plek, de spullen, de mensen: het plaatje moet kloppen. Als het plaatje niet klopt, dan riskeer je teleurgesteld thuis te komen . Omdat je een kamer in een bijgebouw krijgt in plaats van in het kasteel. Of omdat het interieur zo tegenvalt. Klanten zeiden me: bij jou kunnen we blind een kasteel eruit pikken, we weten dat het goed zal zijn. Dat vond ik een groot compliment." 

Als het goed zit, dan bezorgt een kasteel je een echt wauw-gevoel. "Dan voel je je een prinses voor één nacht. Daarom vind ik het ook altijd zo heerlijk om kastelen te bekijken," lacht Mulder. "Wat ook zo mooi is aan kastelen, is de rust die je er vindt. Ze zijn omgeven door domeinen of parken, en liggen vaak een eindje van een grote weg. Je kan er dus 100 procent genieten van de natuur en de stilte. Nadeel hiervan is wel dat de gps je soms in de steek laat als je een kasteel moet vinden. In Frankrijk hadden kastelen vroeger geen huisnummer. Sommigen hebben dat nog altijd niet. Dat is de prijs die je voor de rust betaalt..."` 

Wifi & lcd 
De meeste kastelen zijn makkelijk zo'n negen eeuwen oud. Vele dateren - of hebben funderingen - uit de twaalfde eeuw. "De jongste kastelen dateren uit de negentiende eeuw, of het begin van de twintigste eeuw," zegt Anne Mulder. "Er zijn natuurlijk ook nieuwe kastelen, die de stijl van de oude imiteren. Vooral in Amerika is het bij de superrijken erg populair om een kasteel te bouwen." Toch moeten ook eeuwenoude kastelen mee met hun tijd. "Tien jaar geleden dacht ik nog: tv's of wifi, dat hoeft niet in een kasteel. Maar ik zie dat de grote meerderheid van de kastelen ondertussen voor de bijl is gegaan. Toen ik laatst in kasteel Vorden kwam, zag ik dat ze tv's op de kamers hadden geplaatst. Ik vroeg hen waarom, en ze vertelden me hoe een koppel dat op romantisch weekend was gekomen, slaande ruzie had gekregen omdat de man niet naar een voetbalwedstrijd op tv kon kijken. Voor het behoud van de romantiek hebben ze dan toch maar tv's geplaatst..." 

De bekendste regio als het om kastelen gaat, is de Loire. "Maar de streek waar je eigenlijk de meeste kastelen vindt, is de Auvergne, die veel minder bekend is. Lange tijd was er namelijk sprake van dat de hoofdstad van Frankrijk ook op het geografische middelpunt van het land zou komen, in de Auvergne dus. Vandaar dat veel edelen hun kastelen in deze streek begonnen te bouwen, om dicht bij de hoofdstad van de toekomst te zijn. Eén van de meest romantische kastelen vind ik Chateau Valcreuse bij Poitiers, dat trouwens prachtig gerestaureerd is door een koppel Vlamingen. Daar zijn Vlamingen eigenlijk erg goed in, het mooi en stijlvol inrichten van kastelen. En niet alleen in het buitenland, want Vlaanderen telt heel wat mooie kastelen. Je moet echt niet naar de Loire om je even prinses te voelen." 

© 2010 De Morgen

2010 "Logeren bij Belgen"

Logeren bij Belgen editie 2010

Château Valcreuse werd geselecteerd voor de bekende Belgische gids "Logeren bij Belgen" editie 2010 uitgegeven door Lannoo van de auteurs Erwin De Decker & Peter Jacobs.
Nu te koop in de boekhandel.


Wat?
Château Valcreuse is een 5ha groot kasteeldomein net buiten La Roche-Posay. Het landhuis staat op een helling naar de rivier de Creuse. Vanaf de verschillende terrashoekjes kun je genieten van een prachtig uitzicht op de vallei en het lager gelegen zwembad. Hier kun je je batterijen opladen - dat is onmiddellijk duidelijk. Het eclectische kasteel van Valcreuse dateert van rond 1850 en was vroeger het comfortabele buitenverblijf van een Franse familie. Vandaag biedt het vijf ruime, hedendaags ingerichte suites met een luxueuze badkamer. Caroline en Alexander kozen voor een eenheid in kleur - in elke kamer vind je dezelfde warme tinten: gebroken wit, beige en bruin. Ze moesten het pand niet verbouwen, maar hebben al hun energie gestopt in de schilderwerken en de perfecte inrichting. De gemeenschappelijke ruimten, zoals de snookerkamer, de zithoek met open haard, de bar en de eetkamer, stralen dezelfde sobere klasse uit. Je kunt hier een doorreis-, een romantisch, een gastronomisch en zelfs een vriendenarrangement reserveren.

Wie?
Caroline Picqueur en Alexander Siera komen uit Antwerpen en hadden een druk beroepsleven. Een ziektegeval in de familie, de stress van hun werk en de oude droom om in een kasteel te wonen deden hen uitkijken naar een ander leven in een rusigere omgeving. Dat ze in de horeca wilden werken, was duidelijk, maar Caroline zocht een evenwicht tussen een boeiende job en een aangenaam gezinsleven met hun dochtertje Florence. Een bed & breakfast leek ze 'een droomjob'. 
Caroline en Alexander willen dit mooie huis en domein delen met anderen, op die manier nieuwe mensen leren kennen en ze een mooie tijd bezorgen.
'Het is hard werken, maar ik leer er veel uit en krijg er zoveel voor terug', vertelt Caroline. 'Ondertussen leren we wijn maken met de druiven van onze wijngaard en verwerken we de kilo's fruit uit onze boomgaard tot jam of in taarten.

Waar?
Het stadje La Roche-Posay in het departement Vienne is bekend voor zijn schoonheidsproducten en zijn bronwater. Je kunt er kuren en de kastelen van de Loire liggen op daguitstapafstand.

Voor wie?
Château Valcreuse is dé plaats voor een luxueuze verwenvakantie. Geschikt voor sportievelingen (golfen, paardrijden, wandelen en fietsen) en rustzoekers.

http://www.bestchambresdhotes.com
 

2011 "Gazet Van Antwerpen"

Uw eigen kasteel, in Frankrijk? Antwerpenaars Alexander Siera en Caroline Piqueur hebben de droom van zowat elke Vlaming kunnen realiseren.

"Ik zit met een dilemma. Moet ik aan mijn vrienden vertellen dat ik in zo'n fantastische B&B heb mogen logeren? Ik weet het niet. Straks komt iedereen hier naar toe. Dit kan beter een verborgen schat blijven." Uitbater Alexander Siera laat ons een van de reacties in het gastenboek in B&B Château Valcreuse zien. "Een mooier compliment kan ik niet krijgen. We willen dat de gasten zich hier zo snel mogelijk thuis voelen. Dat ze ongedwongen kunnen genieten van de château en van de omgeving. Als je dan zo'n reactie leest, weet je dat je op de goede weg bent."
Zo verborgen is het kasteel al niet meer. In tientallen gerenommeerde tijdschriften hebben al recensies gestaan van deze exclusieve B&B.
Het gastenverblijf ligt op vijf minuten wandelen van La Roche Posay, een middeleeuws dorpje dat vooral bekend is voor zijn kuuroord. L'Oréal, fabrikant van schoonheidsproducten, maakt hier zijn hele productenlijn op basis van het bronwater dat hier stroomt. "Dat water heeft een hoog seleniumgehalte, waardoor het heel zacht aanvoelt", legt Alexander Siera uit. "We noemen het water hier ook eau de velours, water zo zacht als zijde." 

Beste keuze
Twee jaar lang zochten Alexander Siera en Caroline Piqueur het internet af, op zoek naar dat ene betoverende kasteel. "Dat is nu al weer vijf jaar geleden", zegt Caroline Piqueur. "Waarom een kasteel? Dat was een droom van ons. Na een aantal zakelijke successen voelden we dat de droom wel eens werkelijkheid kon worden. Die oude foto van dat kasteeltje dook ineens op. Château Valcreuse stond er bijgeschreven. We waren meteen verkocht."
Het kasteel ligt in de vallei van de Creuse. "Het was eigenlijk niet de bedoeling om er gastenkamers van te maken", geeft Alexander Siera toe. "Maar als je het kasteel zag, kon je niet anders. Wat moesten we ook met al die kamers? Zo'n pand verdient het trouwens ook. Achteraf gezien was het de beste keuze. We zijn blij dat we het kasteel tot een gastenverblijf hebben omgetoverd en het een echte bestemming hebben gegeven."

Nipt
Tijd om te genieten van de aankoop was er nauwelijks. "We wilden in het eerste zomerseizoen al gasten ontvangen", blikt Alexander Siera terug. "We hadden onszelf 1 juli als deadline opgelegd. We zijn meteen begonnen met de renovatie. Vlak nadat we de akte hadden ondertekend, kwamen er al een vijftal aannemers langs. Loodgieters, schilders, decorateurs: iedereen is hier over de vloer geweest, iedereen mocht zijn zegje doen. De opknapbeurt heeft vier maanden geduurd. Het resultaat was prachtig. Een warm interieur, met zachte tinten en hier en daar een Aziatische toets. Een uur voor de openingsreceptie werden de laatste gordijnen en schilderijen nog opgehangen. Het was erg nipt. Iedere uitbater zal het beamen: een B&B opstarten is niet goed voor je hart." 

Buitenverblijf
Château Valcreuse ligt op een domein van vijf hectare. Het landhuis staat op een helling naar de rivier de Creuse. Vanaf de verschillende terrashoekjes kunt u genieten van een prachtig uitzicht op de vallei en het lager gelegen zwembad. Het kasteel is in 1850 gebouwd en was vroeger het comfortabele buitenverblijf van een Franse familie. "Vandaag vind je er vijf ruime, hedendaags ingerichte suites met een luxueuze badkamer", zegt Caroline Piqueur. "We onderhouden het gastenverblijf met een team van zeven personen. Noël,onze tuinman en zijn vrouw Laurence wonen in de conciërgewoning met Roxanne, hun dochter van elf. Zij verhuisden van de Bourgogne definitief naar hier. Noël staat in voor het onderhoud van het park, het zwembad, de wijngaard... Tijdens het seizoen helpt hij mee in de dagelijkse werking. Laurence is verantwoordelijk voor het onderhoud. Dan is er Anaïs, het kamermeisje dat instaat voor het ontbijt en het poetsen van de kamers. Omdat we ook vijf keer per week table d'hôtes verzorgen hebben we sinds dit jaar een fulltime kok in dienst. Denis en zijn vrouw Alexandrine verzorgen samen de diners. En Alexander en ik brengen de administratie in orde, we ontvangen de gasten, serveren overdag drankjes, en coördineren het personeel. Het is hard werken, maar we leren er zoveel uit en we krijgen enorm veel terug van onze gasten." 

Puur
Een dagje Château Valcreuse, hoe ziet dat eruit? "Onze gasten komen normaal in de namiddag met de auto aan", vertelt Caroline Piqueur. "We geven hen een rondleiding en laten hen dan hun suite zien. Als welkomstdrankje schenken we de rosé van onze eigen wijngaard. Die hebben we de voorbije jaren leren maken. Rond halfacht 's avonds is het tijd voor het aperitief en tegen acht uur wordt er een viergangenmenu geserveerd. Denis kookt authentieke Franse keuken met producten uit de streek en uit zijn eigen grote moestuin. Hier vind je nog makkelijk pure en verse ingrediënten op de markt. Denis maakt zijn eigen fonds, zijn eigen foie gras, en hij draait zijn ijs zelf. Dit is het pure leven (lacht)." 

Slaaf
Nieuwe gasten en mensen ontmoeten, dat is voor Caroline Piqueur en Alexander Siera een van de mooiste aspecten van het runnen van een B&B. "Maar in september zijn we doodop", geeft Alexander Siera toe. "Dan zijn we blij dat we ook eens op vakantie kunnen. En daarvoor wijken we uit naar Antwerpen. Gek, hé? Maar we kunnen niet zonder onze stad. Intussen hebben we ook een dochter van drie jaar en zij wil elk jaar de Schelde zien."
"De banden met België blijven dus. Tot vorig jaar waren we zes maanden per jaar open. Maar dit jaar hebben we dat teruggeschroefd naar drie maanden: juni, juli en augustus. De mooiste zomermaanden, eigenlijk. In België hebben we nog een aantal zakelijke verbintenissen. Met een gastenverblijf alleen zouden we er niet komen. Je kunt er niet zo veel geld mee verdienen. Mensen hebben daar misschien een fout beeld van. Maar het is ook niet onze bedoeling om er rijk van te worden. We willen zeker geen slaaf zijn van onze B&B. Dat gebeurt soms wel."

Onmisbaar
"De afwisseling tussen Antwerpen en het leven op het platteland is op dit moment een uitstekende combinatie", geeft Caroline Piqueur toe. "Het is een echte verrijking om te kunnen ontsnappen aan het drukke leven in België. Ook al moeten we hard werken in Frankrijk, het voelt toch anders. De natuur, de mensen... er is een duidelijk verschil. Geloof het of niet, ook al hebben we hier een leven als God in Frankrijk, Antwerpen kunnen we gewoon niet missen."
Wim BRILLOUET

Kamers: vijf gastenkamers

Faciliteiten: zwembad, uitstap met oldtimer, ballonvlucht, picknickmand, massageruimte

Prijs: van 138 euro/nacht (suite spontanéité) tot 188 euro/nacht (suite émotion)

Minimumverblijf: twee nachten

www.chateauvalcreuse.com
info@chateauvalcreuse.com

Er zijn tal van uitstappen die u kunt doen in de streek. Voor foldertjes en uitleg moet u bij uitbaatster Caroline Piqueur zijn. U kunt natuurlijk ook op het domein blijven, naast het zwembad met een flesje witte wijn, of met een oldtimer naar een romantische picknickplek gebracht worden. "We houden er wel van om alles mogelijk te maken. Zo eten we normaal altijd aan één grote tafel, maar als je een romantische tête-à-tête met je geliefde wil, dan komt dat voor elkaar. Een tochtje met een luchtballon kunnen we voor je regelen. Een massage? Ook geen probleem: onze massagetherapeute komt hier aan huis."

De uitbaters kunnen ook een jazzbandje of een saxofonist regelen voor wie een feestje of drink wil organiseren. Romantische koppels kunnen het roeibootje gebruiken, dat vlak voor het kasteel ligt.

© 2011 Concentra

2014 "Dag Allemaal"

Drie maanden per jaar spenderen Alexander (46), zijn vrouw Caroline, hun dochter en zoon op hun sprookjesachtig kasteel in hartje Frankrijk.

Er zullen wel meer mensen zijn die ervan dromen een kasteel te kopen, maar Alexander Siera en zijn echtgenote hebben die droom kunnen waarmaken. Zo’n acht jaar geleden vonden ze in het Franse La Roche Posay een feeëriek kasteel op een mooi domein van vijf hectare: Château Valcreuse.
‘Na enkele zakelijke successen konden we het kopen’, zegt Alexander. ‘Helemaal niet met de bedoeling om een bed & breakfast te beginnen. Het plan om vijf kamers in te richten is gaandeweg gegroeid.’

Welke ‘zakelijke successen’ had jij dan geboekt?
Als jonge gast had ik een marktonderzoeksbureau en huurde ik een kantoor op het Zuid in Antwerpen. Toen de eigenaar wilde verkopen, hapte ik toe. Al had ik geen rotte frank. Ik bracht twee flats en een studio onder in het gebouw en kon door de huurgelden de investering afbetalen.

En zo stapte je in de vastgoedsector?
Ja. Ik specialiseerde me in parkings. Er zijn enkele parkeergebouwen in Antwerpen waar mijn vennoot en ik verantwoordelijk voor zijn. Dat zijn die zakelijke successen waardoor we de stap naar Château Valcreuse konden zetten. De vastgoedbusiness is nog altijd mijn hoofdberoep, onze chambres d’hôtes is enkel open tijdens de zomermaanden.

Is dat rendabel, slechts drie maanden per jaar de deuren openen?
Eerst waren we zes maanden open. Maar we merkten dat we door de week zelden volgeboekt zaten, terwijl we wel personeel moesten betalen. Dus nu gaan we er drie maanden volle bak voor en dat werkt perfect. De rest van het jaar gebruiken we het château als buitenverblijf, ook voor familie en vrienden. Trouwens, een kasteel kópen is niet de kunst. Wie goed zoekt, vindt wel iets voor een goeie prijs. Het onderhouden is wat anders.

En dat lukt jullie?
Wij zijn geen miljonairs, hoor. Maar door drie maanden te draaien, kunnen we onze kosten dekken. Rijk worden we niet van onze zaak, maar het werkt. En dat terwijl veel chambres d’hôtes na drie jaar failliet gaan. Wij hebben ook een specifiek publiek, mensen die tegelijk luxe en warmte zoeken. Château Valcreuse combineert het comfort van een vijfsterrenhotel met de warmte en de troeven van een chambres d’ hôtes. Dagelijks bedden opmaken, lichtje aan op de kamer, snoepje op het kussen, maar tegelijk wel samen tafelen, met de gastheer en gastvrouw.

Werken jullie zelf ook in de B&B?
Ja. We zijn als eerste op en gaan als laatste slapen. Met twee jonge kinderen is dat soms zwaar, maar het is genieten. We hebben ook een truffelgaard en willen een walnotenboomgaard beginnen. We maken ook onze eigen rosé, al serveren we die alleen aan onze gasten. De B&B heeft ons ook veranderd. We zijn bewuster geworden van het leven.

In welke zin?
We zijn veel meer met gezondheid bezig. Zo kopen wij veel producten bij lokale kwekers, veel gezonder dan in de supermarkt. Dat Caroline haar beide ouders aan kanker heeft verloren, heeft daar ook mee te maken. Ook ik verloor al vroeg mijn vader en door die verliezen beseffen we dat we vooral moeten genieten van het leven. En dat doen we: negen maanden in Antwerpen en drie maanden in Frankrijk. Zo hebben we het beste van beide werelden. 
PD 

 

;